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美密歇根州望新建超8000萬美元商業發射場

美部分人士提出了要在密西根州北部建造一個商業衛星私人發射場的計劃。密歇根州航空航天制造商協會一直在爭取投資者的支持,并尋求聯邦政府批準這個被稱為“密歇根發射計劃”的發射場。

目前這座計劃超8000萬美元造價的發射場尚未定址。與大多數其他航天發射場項目不同的是,這個項目將幾乎全部由私人投資提供資金。但該項目卻要求國家撥款200萬美元,用于考察發射場和相關指揮中心的潛在地點。而目前看來,政府資金有可能無法到位,這一狀況將可能令項目推遲,甚至最終無法啟動。

蓬勃發展的發射業務

最近,一些地方爭相建造商業發射場,也被稱為“太空港”,希望能斬獲衛星發射業務,甚至太空旅游業的一些預期增長。還有一批私人公司試圖制造新型火箭,就像ElonMusk的SpaceX一樣。

根據休斯頓風險投資公司SpaceFund的數據,2016年到2018年底,全球衛星發射約達300次。而這一數字預計在未來三年內將增長到400到500。

SpaceFund的管理合伙人Meagan Crawford表示:“就目前的需求而言,增長非常迅速,在發射和航天港的基礎設施方面存在大量投資。”

然而,即使有了預期的增長,Meagan Crawford仍懷疑是否有足夠的業務來支持所有計劃中的新發射場和新火箭。“我的猜測是,目前存在過度投資,”她說:“一些潛力的確存在,但卻會是一個擁擠的市場。”

極地軌道

如果密歇根發射場建成,此處發射的火箭將向北運載小型商用衛星,通過極地軌道把衛星送入近地軌道。極地軌道與赤道軌道很不同,進入赤道軌道的話,使用離赤道更近的發射場可以更好地達到。

太空天使公司首席執行官Chad Anderson說,極地軌道上的衛星特別適合對地觀測,對于監測管道、農業產量和船舶等商業活動也很有價值。密歇根州航空航天制造商協會執行主任Gavin Brown透露,計劃中的發射場造價達8000萬美元,將面向私人融資。

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他還說,發射場的發射能力可達每年25次,每次發射收入將達1500萬美元。如果聯邦航空局能批準將新建商業發射場的話,這里最早2022年就可以執行發射任務。

他說,還計劃在發射場生產用于火箭的生物燃料,使發射場成為“綠色”航天港。但要實現如此緊湊的發射日程,對密歇根州來說其實可能很困難。太空基金管理合作伙伴Crawford表示,現有的發射場可能已經足夠滿足未來四到五年的衛星發射需求了。但到了21世紀20年代中期時,也有可能更多極地軌道發射場會存在市場空間。

Crawford認為:“業務倒不是沒有,但前提是必須得拿出比卡納維拉爾角或范登堡(空軍基地)更好的條件才行。”

私人融資

密歇根州的發射場將與新墨西哥州的價值2.2億美元的太空港不同。新墨西哥州的發射場于2011年啟用,主要針對太空旅游和衛星發射,但未能達到最初的預期,只能繼續依靠該州的納稅人來填補預算缺口。

Brown說:“與他們不同的是,我們的公司將向私人融資,并有一個非常明確的重點。”然而,密歇根州發射計劃正在向州里尋求200萬美元的撥款,以便對發射地點和相關指揮中心的潛在地點進行考察。

發射地點

Brown表示,如果撥款到位,發射場選址最早能在今年6月就確定。他說,潛在的發射場選址包括Rogers和密歇根州在Marquette、Chippewa和IOSCO的三個空軍前戰略指揮基地。Macomb則是發射場“指揮中心”的主要候選地。

小型火箭

將從密歇根州發射場進行發射的垂直火箭將歸私營公司擁有,規模將比SpaceX公司生產的可重復使用的獵鷹9號火箭小得多。這些火箭可以將大型衛星送入高軌。

美國大多數現有的發射場,包括卡納維拉爾角、范登堡等都可以進行極地軌道衛星發射。據報道,Maine州還有一個專門的極地軌道發射場也正在考慮之中。

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