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BBC:在華為的帶領下,中國芯片已經走上高速路


極客網·極客觀察(小刀)11月25日 據BBC報道,在華為的帶領下,中國芯片已經走上高速路。

在香港郊區有一個大學園區,那里有一個團隊正在開發芯片,這個團隊由計算機芯片工程師和設計師組成,他們希望自己開發的芯片能用在中國手機上。Patrick Yue是團隊的首席工程師,他同時也是一名教授。Patrick Yue領導的團隊正在設計光通信芯片,這種芯片用光而非電信號傳輸信息,5G手機及其它聯網設備都需要光芯片。中國要想開發世界一流芯片面臨諸多挑戰,Patrick Yue最近談到了這些挑戰。

Patrick Yue說:“我認為制造和設計師都是瓶頸。訓練設計師需要很多研究機構支持,也需要行業基礎,這些都不具備。”

目前Patrick Yue領導的團隊得到了華為的資金支持。5月份,美國發布禁令,禁止美國企業在沒有獲得授權的前提下與華為做生意。中國高度依賴外國計算機芯片,從消費電子設備到軍事硬件,全都離不開芯片。Patrick Yue分析稱:“從政治的角度看,任何東西都可以轉為議價能力。如果某些企業或者某些國家控制技術,大家都會受傷。從技術角度看這不是什么好事。”

正因如此,中國渴望在芯片領域自給自足,現在中國已經是全球最大的半導體進口國和出口國,不過中國所用的半導體只有16%是國產半導體,到了2020年,中國計劃將這一比例提高到40%,2025年提高到70%。總之,中國正在朝著“不再依賴外國芯片”的目標前進。

硅谷歷史學家、AI研究員Piero Scaruffi認為:“中國如果想制造芯片,工程師不是問題,制造富有競爭力的芯片,這才是關鍵。華為已經開發出自有芯片和操作系統,在政府的扶持下,這些產品可以在中國獲得成功。但華為及其它中國手機商也在海外市場獲得成功,到了海外情況完全不一樣:華為芯片和操作系統真的能像高通芯片、Android一樣有競爭力嗎?可能難以匹敵。就算華為能做到,可能還要努力好幾年。”

根據Scaruffi的估計,在高端計算機芯片領域,中國芯片可能還落后10年。高端電子設備使用的芯片大多是由專業代工廠生產的,比如來自中國臺灣的臺積電。全球超過70%的芯片都由臺積電生產。想獲得生產高端芯片的精密設備也是一件難事。

Patrick Yue說:“首先要從設備開始,這些設備都是高度精密的設備。你需要打印非常精細的組件,這些尖端設備必不可少,但它們被少數國家控制。”與臺積電相比,中國其它芯片企業的技術可能還落后3-4代。他還說,在高端芯片制造方面,中國企業還缺少經驗。盡管如此,我們不應該悲觀,華為等中國企業在芯片設計方面已經擁有很強的競爭力。

華為正在突破重圍。Patrick Yue分析稱,華為想復制三星等公司的成功業務模式,三星的計算機芯片就是自己生產的。Patrick Yue說:“你可以將三星這樣的企業看成是集成公司,它將蘋果、高通的技術整合在一起。”

華為手機部門總裁李昌竹(Li Changzhu)23年前一畢業就進入華為,他見證了華為的成長。李昌竹稱像華為這樣的企業目標很簡單,就是滿足消費者的需要。李昌竹在澳門參加科技會議時表示:“我們向其它芯片供應商打開大門,每年我們都會從高通手中采購大量芯片,我們保持開放態度,我們要用最好的芯片取悅消費者。”

半導體產業是一個飛速進化的產業,進化的動力來自顛覆性技術。智能手機流行之后,行業需要超小集成電路,用電路控制一切,包括內存、藍牙、Wifi。現在中國想成為AI、5G領域的領導者,所以需要大量高端芯片。

Scaruffi卻對中國的創新能力保持懷疑,他認為在技術方面,中國強在部署而非創造。他說:“有多少人用智能手機購物?如果你用這樣的標準來衡量,中國是贏家。如果用諾貝爾獎獲得者數量來衡量,中國是輸家。在技術的部署方面,中國相當成功,這種成功給社會帶來巨大變化。”

當然,Scaruffi在評論時參照的是硅谷,不要忘了,全球只有一個硅谷。

實際上,近年來中國半導體圓晶產能(FAB,Semiconductor Wafer Fabrication)的增長速度是全球最快的,增長既有國內企業的功勞,也有外國企業的功勞。

中國企業高度重視內存芯片,也就是NAND和DRAM。在NAND制造方面,中國企業已經縮小與領先者的差距,NAND產品覆蓋很廣,從最低的16GB MicroSD卡到高端SSD全面覆蓋。最近,長江存儲已經開始量產64層3D NAND閃存芯片。

在CPU與DRAM領域,中國技術目前還落后對手。大陸最大的芯片制造商是中芯國際,2019年中芯國際開始生產14納米CPU,不過臺積電已經開始制造7納米高性能CPU。不只如此,臺積電還準備投資196億美元在臺灣建設3納米工廠。高通、Nvidia、AMD、聯發科、Marvell、博通等無廠半導體公司都是臺積電的客戶。

也許中國還可以向印度學學。印度的圓晶廠規模也很小,而且國內沒有大型半導體制造商。之所以這樣,主要是因為印度基礎設施不完善,缺少高技術員工。但在過去10年里,印度芯片設計產業進步很大。

前路漫漫,任重道遠,中國芯片只有不斷前進,才能真正擺脫對外國企業的依賴!


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